Jeffrey Cross
Jeffrey Cross

去临

初创公司不会制造大众市场的消费电子产品,只有大公司才会这样做。这就是我以前的想法。尽管像惠普和苹果这样的DIY初创企业有一些着名的例外,但对于小公司来说,成功制造硬件产品一直很难。主要障碍很简单:制造物理物品既昂贵又复杂!

必须提前购买组件和材料以保证可用性,每个单元需要人工组装,运输成本占用利润率。这一切都使进入的财务障碍变得艰巨。另一方面,现在构建和部署桌面软件,移动应用程序和Web服务的成本要低得多,因此更多的初创公司和风险投资已经转向虚拟产品。

但最近出现了一些令人敬畏的事情:更多初创公司,如我共同创立的公司Sifteo(sifteo.com),正在制造硬件产品。制造商正在将手工焊接的原型转变为真正的消费电子(CE)产品,并通过亚马逊和百思买等零售商销售。

制造和分销的变化为这一新型精益CE创业公司提供了动力。在Sifteo的最后一年半,我们推出了两代Sifteo Cubes,一个围绕一个非常不同(和有趣)的新界面构建的动手游戏平台,一个不断扩展的可下载游戏库,以及一个带有开发人员的模拟器。 Sifteo Cubes是“英寸级计算机”:带有彩色屏幕,加速计,邻接传感器和触摸感应的小型无线瓷砖,使经典游戏具有互动性 - 它们就像可编程魔术多才多艺,运行智能动作益智游戏。

本文分享了我们的创始故事,我们产品的发展,市场发生了变化以实现我们的成就,以及我从业余爱好者制造商转变为企业家的前五课。

案例研究:Sifteo Cubes

Jeevan Kalanithi和我没有意识到,当我们在2006年的一个下午用厨房里的打印纸写下时,我们正在制定未来6年的生活。麻省理工学院媒体实验室的长期朋友和当时的研究生,我们正在思考计算机界面应该如何更实际操作,更像是一堆乐高积木而不是玻璃板和键盘。我喜欢建造有用的物理东西,并对工具和其他物体如何增强创造力和帮助我们思考着迷。我们勾勒得越多,Jeevan和我越来越沉迷于计算机界面的想法,这个界面由一堆小小的互动作品组成,这些作品可以让双手和大脑一致地移动。

我们从一个简单的想法开始:小的物理对象,每个物体都代表一个数字的东西,如照片或电子邮件。安排对象,你安排他们的虚拟对应物!有很多未解决的问题,例如:这些设备应具备哪些功能? “杀手级应用”会是什么?如果这是一个好主意,我们的原型需要多么“真实”才能学习?首先,我们使用木材和丙烯酸制作非功能性原型,尝试不同尺寸的设备和应用创意。我们问别人他们认为他们有什么好处。我们简称“Siftable Computer”或“Siftables”这个想法,并且知道它们应该有一个大约一平方英寸的屏幕,并且当并排放置时应该能够互相交谈。

我们从在线电子爱好者商店购买彩色液晶显示器,红外线收发器,加速度计和微控制器,并发送电路板设计用于准系统,低成本制造。当第一块电路板到货时,我们组装了一些功能不足的Siftables,开始了两年的试验和错误。我们制作了三代工作原型,每一代都修复了之前的错误,使我们能够更轻松地尝试新的应用创意。我们让人们在使用过程中经常使用它们,并注意到一些令人惊讶和令人兴奋的事情:我们的测试人员带来了很多乐趣。他们不想将它们用于工作,而是想玩Siftables。通过第三代原型,我们得到了它大部分正确。彩色显示屏,蓝牙无线电,邻居感应,3轴加速度计和电池充电电路都运行良好。不足之处?每个块的材料成本超过200美元,我花了四个小时建造一个,手工焊接所有组件。

到2008年,Siftables是一个很好的研究平台,但它似乎并不像是一个商业产品。它们的制造成本太高,虽然使用它们的人认为它们很整洁,但我们仍然对它们的大众吸引力没有信心。然后发生了意想不到的突破:我被邀请在TED大会上做一个简短的“技术演示”讲座。我几乎拒绝了这个提议,认为我们有一年后会有更好的演示 - 但我认为机会可能不存在!观众喜欢我展示的简单,聪明,好玩的应用程序,比如物理方程式编辑器和我喜欢用Scrabble交互式形式的文字游戏。当我的谈话出现在网上时它变得病毒式传播,现在已被观看超过一百万次。

早期设计充电和存放立方体。

对我的TED演讲的回应向我们展示了Siftables与广大观众的共鸣。人们对他们的触觉本性感到兴奋 - 不像他们以前经历过的任何技术,他们想玩。我们创办了Sifteo Inc.,并获得了美国国家科学基金会的小企业创新研究(SBIR)资助。在这笔初始拨款的资助下,我们遇到了风险投资公司True Ventures和Foundry Group,并在两轮融资中筹集了超过1000万美元。筹款(需要认真的时间和精力)的一个要点是,找到一个已经相信你的愿景的投资者,而不是试图说服没有投资者的投资者。

有资助的初创公司,在我们向消费者发布产品之前还有很多工作要做。游戏系统必须坚固,价格合理且用户友好。我们重写了代码并从头开始重建硬件。最终产品Sifteo Cubes没有继承我们早期MIT原型的单行代码或任何硬件设计。原始的Sifteo Cubes在2011年的假期推出,其中越来越多的游戏库专注于智能游戏。用户喜欢触觉游戏体验,但系统不够用户友好!由于游戏是从计算机上运行的,所以他们不得不靠近他们的PC - 人们真的希望它是便携式的,这样他们就可以把它带到任何地方。 Jeevan和我一起工作的团队由25位极具天赋的制造商组成,我们立即共同创建解决方案:一个新的Sifteo Cubes平台,便携式,在不到一年的时间内开发出来,配备全新的SDK和周期精确的仿真器那已经发布了。我们变得越来越快。您可以在tech.sifteo.com上阅读更多关于我们如何做到这一点的信息,并在sifteo.com/developers上免费下载SDK和模拟器。

现在有什么不同?

那么为什么一个年轻的创业公司最近会制作CE产品呢?

成本下降,质量上升。组件比以往任何时候都便宜,亚洲(现在建立Sifteo立方体)的制造能力非常丰富,主要得益于手机行业和其他大众市场CE产品的崛起。

原型制作更容易。基本电路板可以廉价快速地制造,像TechShop这样的设施可以提供价格合理的昂贵工具,DIY材料的在线供应商比过去更全面,更有帮助。

CE创业公司的创始人互相帮助。网络企业家分享信息的文化正在向CE初创公司传播 - 你会惊讶于谁会见到你喝咖啡来听取你的意见并提供一些反馈。有许多新的硬件孵化器程序,湾区现在有几个Meetup小组专注于商业化硬件产品。

成熟的互联网。产品可以连接到互联网,这意味着像Sifteo这样的CE业务可以拥有基于虚拟商品的第二个收入流(例如我们的游戏商店)。我称之为Connected CE,它相对较新。公司还可以使用网络视频传播有关其产品的信息,使客户能够在不亲身体验的情况下获得足够的购买感。 Kickstarter是一个很棒的工具,它允许企业家在他们致力于构建产品之前评估需求。新的收入流和消息传播能力使CE创业公司能够享受到吸引(或有一天过时的?)投资者的那种陡峭的增长潜力。

制造商的外卖

过去几年我们学到了很多东西。以下是一些最有用的花絮:

一个好的想法与一个好的产品不同,一个好的产品与一个伟大的企业不同。不要深深地爱上你的想法,你无法评估一个成功的企业是否真的可以围绕它建立。

找出你的市场是谁。你可能认为你已经知道谁会购买你的产品,但企业家往往会感到惊讶。尽早并经常获得反馈,并学会津津乐道被证明是错误的。

知道你想要建立什么样的公司。你想建立一个指数增长的公司吗?可以说“不”并相应地设置您的业务。

保持尽可能精益,但不要精简。 Sifteo在地下室开始,我们每月支付500美元的租金。我的一位好朋友定期查看新设计并提供反馈(谢谢,伊万!)。即使在筹集到一些资金之后,找到降低费用的方法也会增加你成功的机会,因为你有更多的时间来找到自己的方式。与此同时,我们确实在需要的地方为外部帮助付费,例如制造业,公关和零售渠道关系。知道你能做得好,并将其余部分外包。

关于让你的想法成真,没有人比你更有激情。你真的必须去做,你会牺牲其他东西来建立一个成功的公司。非凡的成果需要非凡的努力,成功的初创公司是非凡的。

对我的CE启动或想法有疑问,我可以帮忙吗?发送电子邮件至[email protected]

MAKE第33卷采用我们特殊的制造商软件部分,涵盖电路板设计,3D设计和打印,微控制器和儿童编程应用。此外,满足我们新的Arduino动力Rovera机器人并开始使用Raspberry Pi。像往常一样,你也会在里面找到迷人的制造商,比如封面上的疯子,Maker Faire上流行的Power Racing Series活动背后的黑客。

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